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“通商”大楼前身名为“元芳”

  位于上海外滩的中国通商银行旧址大楼曾称元芳大楼,因早年楼宇临近元芳弄而得名,这条窄窄的弄堂连通四川中路、中山东一路。该楼始建于清光绪二十三年(1897),同年,盛宣怀奏准清廷后,在此成立了中国人自办的第一家银行,也是上海最早开设的华资银行——中国通商银行。

  正是先于通商银行落足上海滩的元芳洋行带火了这幢楼宇,那“元芳”又有怎样的故事呢?

  道光二十三年(1843)上海开埠后,英、美、法、德、日的商人相继来到黄浦江畔开洋行、办贸易,最早的有英商怡和、宝顺、仁记、义记等洋行。第二次鸦片战争后,上海成为我国对外贸易中心,一些洋行也从沪上分支各地。到同治三年(1864),上海约有68家洋行,其他12个口岸城市共有洋行178家(其中88家属上海分行或联号)。英商洋行占到上海洋行总数的六成以上,贸易额也名列前茅,其中就有元芳洋行。

  据《上海对外经济贸易志·洋行买办》中《1843—1859年上海早期洋行情况一览表》记载,元芳洋行于咸丰七年(1857)开办。清末直至20世纪30年代初,元芳洋行在《申报》广告中皆以“上海四川路33号至34号”标明地址,至20世纪30年代中期到40年代,其地址改为“四川路126号”。元芳洋行经营范围广泛,早年从事进出口贸易、银行业等,后于同治十二年(1873)搞起拍卖业,并形成定期制度,时间一般在每周四,货品以纺织品为主。

  笔者曾见一册1930年六七月间印行的《元芳洋行(有限公司)拍卖货目录薄》,册中所列货品琳琅满目,并附有详细拍卖章程规则等。《目录薄》中插有“十八子”牌色布、“英雄”牌色布广告。关于前者,广告文称:“此乃元芳最著名之牌子,用于市原布、漂白布、元羽绸。”其中“市原布”即白市布。关于后者,文称:“用克力登(染料名,类似阴丹士林)染布,时下最称合宜。”这本册子封底绘有元芳洋行商标图,图中画素白传统梅瓶一只,瓶上有楷书“元芳洋行”四字,梅瓶背景是冰裂纹点缀梅花图样,恰与梅瓶相得益彰。元芳洋行每周必拍,始终坚持。据《目录簿》封底预告信息可知,当时已经计划1930年7月24日的拍卖活动。

  纺织品是元芳洋行的支柱生意,相形之下衍生了不少品牌,商标画异彩纷呈。仅就笔者所见举例:“双跳鲤”商标图上画着几个衣着华贵的清末女子在私家花园水榭前观景,鱼池中恰有两尾鲤鱼跃起,寓意吉祥。“赐乐图”图上画一古代官人正在观二女子闲乐,女子一人敲磬,一人敲编钟。“送子图”上画着家喻户晓的麒麟送子神话。“红梅白雪”图像为一幅仕女长卷,取材《红楼梦》第四十九回“琉璃世界白雪红梅”,引人入胜。“卧牛山”图似京剧图照,说关羽经过卧牛山智收周仓的故事。“十八子”图上有一队孩童在玩类似“老鹰捉小鸡”的游戏,其中有个孩子在敲锣,有个孩子在打鼓,头前的童子举着拨浪鼓在引逗大家。“西洋美人”图上画着一清末女子站在自家中堂,她正举着一件西洋女子雕像,见其身后的条案上还摆着西洋钟、花瓶、奇石等,堪称与时俱进、中西合璧的生活小照。

  话分两厢,通商银行所在的元芳大楼原为较低矮的砖木结构,显然已跟不上外滩迅猛发展的速度与风貌,光绪三十二年(1906)该楼翻建,由英商玛礼逊洋行设计,建筑面积4500平方米有余,建筑风格为英伦哥特式市政厅式样,建筑立面原为青、红砖镶砌的清水墙,众多细长柱子勾勒墙面,大门入口还有罗马廊柱,四楼顶层有观景平台,可饱览黄浦江美景。中国通商银行的发展在此也迈上了新台阶,该行酌情参照了一些外资银行的现代管理办法,同时享有发行银元、银两的特权。

  20世纪20年代,通商银行为扩展业务,买下隔壁原大北电报公司大楼。通商银行西侧便是元芳弄,所以就把大楼称为元芳大楼了。1956年,元芳大楼转由长江轮船公司使用。

责任编辑:李昂
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